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Investigación, desarrollo e innovación. Nuevos desafíos de la industria hacia una alimentación más saludable

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En los últimos años están cobrando cada vez más importancia nuevos conceptos que el consumidor desea obtener al consumir un alimento. En una sociedad desarrollada, el objetivo de la alimentación ya no es solo obtener nutrientes necesarios sino que las personas puedan obtener placer o satisfacción con lo que comen.

En este sentido, el consumidor valora aquellos alimentos y/o ingredientes que provocan apetencia o ganas, sensación que a menudo está cargada de valores emocionales. Es, por ello, que además de estudiar las actitudes y preferencias de los consumidores para traducir este conocimiento en alimentos más ajustados a sus necesidades, tiene especial interés el desarrollo de estudios científicos encaminados a conocer cómo algunos componentes de los alimentos (por ejemplo, compuestos odorantes) provocan ciertas reacciones cognitivas y/o neurológicas.
La evidencia de la relación entre la dieta y la salud ha favorecido el desarrollo de las investigaciones en este ámbito y un interés creciente de los consumidores sobre aquellos alimentos y sus componentes con acciones fisiológicas sobre el organismo para mejorar la salud y la prevención de enfermedades.
El conocimiento de los efectos de la dieta así como de las necesidades y hábitos alimentarios de grupos de población, permite diseñar estrategias para la reducción de enfermedades y desórdenes relacionados con la dieta. Además de investigar sobre el impacto en la salud de alimentos y dietas tradicionales y locales, también se trabaja en la identificación, caracterización y producción de compuestos con propiedades bioactivas y en generar evidencia científica de actividad biológica y mecanismos de acción con fundamento en alegaciones de salud. A su vez, se están llevando a cabo estudios dirigidos a la identificación de marcadores metabólicos durante el consumo de ingredientes o alimentos y al conocimiento de las interacciones entre nutrientes y el genoma humano. Estos estudios sentarán las bases para la reformulación de alimentos, desarrollo de nuevos alimentos e ingredientes, y alimentos con alegaciones nutricionales y de salud. Asimismo, existe una creciente preocupación en el consumidor por el impacto que la producción y distribución de alimentos ocasiona en el medio ambiente, así como por el consumo de alimentos sin conservantes químicos, lo que ha promovido el diseño y la implantación de nuevas alternativas a los conservantes químicos, tecnologías emergentes y procesos de producción eficientes.
Entre los criterios valorados por los consumidores a la hora de elegir un determinado alimento, aquellos relativos a los aspectos prácticos o de conveniencia, entendidos como eficacia de utilización y de adaptación a los nuevos modos de vida, ocupan una categoría importante. De esta temática, se ocupan diferentes investigaciones específicamente dirigidas a la mejora de los materiales de envasado, coberturas y envases activos e inteligentes, entre otros, de forma que permitan una fácil manipulación y ahorro de tiempo.
Finalmente aquellos aspectos relativos a la estética, cuidado por la apariencia física y/o mental, incluida la función cosmética, se sitúan entre los más valorados por los consumidores y promueven el desarrollo de nuevos estudios y herramientas encaminados al diseño de productos controlados y de mayor valor añadido para cubrir estas demandas.

 

Acerca del CIAL / CSIC
El CSIC ocupa el tercer puesto en el mundo como institución con mas citas y artículos científicos dentro de la temática ‘Agricultural Sciences’, donde se integran las disciplinas de Ciencias Agrarias, Ciencia y Tecnología de Alimentos y Nutrición.
La actividad científica que se desarrolla en el Área de Ciencia y Tecnología de los Alimentos se dirige tanto a la investigación básica como al desarrollo de procesos y productos en colaboración con el sector productivo. Además, se contribuye en tareas de divulgación y difusión científica y en actividades de formación.
 El Instituto de Investigación en Ciencias de la Alimentación (CIAL), pertenece al Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) y a la Universidad Autónoma de Madrid (UAM) y está integrado en las líneas estratégicas del Campus de Excelencia Internacional UAM+CSIC. Desarrolla trabajos de investigación de carácter fundamentalmente aplicado para dar servicio a las demandas del sector y del consumidor.
El principal objetivo del Instituto es lograr que la investigación que se realiza se transforme en bienestar social, económico y cultural. Una parte importante de la actividad del CIAL se dirige a la transferencia de conocimiento al sector empresarial. Durante el año 2011,  se han generado varias patentes de interés y potencial aplicación para la industria de alimentación y bebidas (Tabla 1) y se han internacionalizado tres patentes, solicitadas en 2010, con el título ‘Uso de compuestos fenólicos para el tratamiento de patologías causadas por Helycobacter pylori’ (de titularidad CSIC y Hospital de la Princesa), ‘Uso de hidrolizados de caseína como antivirales’ (CSIC) y ‘Mezcla oleosa a base de ingredientes bioactivos para la preparación de productos alimentarios enriquecidos’ (UAM, CSIC).

M.Victoria Moreno-Arribas
Instituto de Investigación en Ciencias de la Alimentación (CIAL), CSIC-UAM

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