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Juan Lorente, director general de Nutrafur

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Centrada en el segmento de extractos naturales, especialmente  de origen mediterráneo, Nutrafur tiene en la I+D+i uno de sus pilares fundamentales. De sus últimos desarrollos, como la línea NutraT, y sus proyectos a medio y largo plazo, nos ofrece más detalles su director general, Juan Lorente

A  grandes rasgos, ¿cuál ha sido la evolución de Nutrafur desde su creación?
Nutrafur ha evolucionado con paso firme desde que se creó, en 1998, como división de extractos naturales de la empresa Furfural Español SA. Fabricamos y comercializamos extractos naturales de origen fundamentalmente mediterráneo (cítricos, olivo, romero), contando hoy con más de 100 referencias, dependiendo de las demandas de nuestros clientes y de las tendencias de mercado en las industrias de alimentación, nutracéutica, cosmética y farmacia.
Todos los años incorporamos nuevos productos y esto implica un estado permanente de evolución e innovación. Nuestra responsabilidad en estos mercados supone la adaptación de nuestros extractos a unas exigentes normativas y a las necesidades de nuestros clientes, a los que hemos de aportar soluciones que sumen valor a sus productos cumpliendo con los más elevados estándares de calidad. Es algo a lo que estamos acostumbrados y que, a día de hoy, nos ha convertido en un referente de confianza dentro de la industria. Por otro lado, hemos desarrollado una gran capacidad de adaptación y de respuesta ante necesidades muy concretas procedentes, fundamentalmente, de empresas del sector alimentario y bebidas. En este sentido hemos aprendido mucho. Finalmente, hemos desarrollado numerosas colaboraciones científicas con organismos públicos y privados, hemos llevado a cabo, igualmente, un gran número de proyectos de investigación y, lo que es más importante, hemos sido capaces de trasladar nuestra innovación a muchos de nuestros clientes. Tenemos la obligación de ir un paso por delante.

¿Cómo ha cambiado la empresa desde entonces y cómo ha variado el perfil del consumidor?

-Durante los primeros años, en Nutrafur acometimos numerosas y necesarias inversiones que tuvieron como objeto crear y desarrollar nuestro Departamento de I+D+i, plantas de producción, salas limpias, almacenes, etc. Posteriormente, y tras el desarrollo de los primeros productos, el objetivo fue conseguir que Nutrafur fuera reconocida a nivel internacional como una empresa especializada en extractos naturales de una calidad contrastada. Es a partir de 2006 cuando el proyecto comienza a crecer y a consolidarse. A día de hoy, hemos crecido en plantilla, ventas y especialización. Somos mas eficientes desde el punto de vista productivo y en todos nuestros productos aportamos un plus de calidad. Nuestro Departamento Comercial ha seguido la misma línea. Ofrecemos a nuestros clientes un servicio basado en la confianza y la experiencia, sin dejar nunca de lado el factor humano.
El consumidor, debido a la crisis global que estamos viviendo, tiene que adaptarse a nuevas situaciones, sin embargo y como siempre, priman los resultados en los productos que toma. Sobre todo en el terreno de la salud y la alimentación funcional y, por supuesto, siempre está ávido de novedades. La tendencia de los consumidores hacia los productos naturales es, a su vez, un síntoma de la preocupación y creciente conocimiento hacia la salud para llevar a cabo una medicina preventiva que palíe posibles enfermedades futuras. Tanto la industria farmacéutica, como la alimentaria, están actuando para ofrecer nuevos productos que respondan a estas demandas. En este sentido, desde nuestro sector en el inicio de la fabricación de preparados, pensamos que nuestra filosofía de calidad e innovación es la acertada.

 

¿Cómo está siendo el presente ejercicio y qué expectativas tienen para el próximo año?
-Nutrafur se ha visto poco afectada por la crisis y tenemos un crecimiento orgánico año tras año de alrededor del 5-10 %. No obstante,  el incremento de precios de materias primas, la reducción de consumo en algunos sectores y el encarecimiento de la financiación, hacen que los márgenes se ajusten cada año para poder ser competitivos.  Esperamos cerrar el ejercicio en la línea de años anteriores, concretando proyectos en marcha con nuestros nuevos desarrollos, siempre apoyados por nuestros departamentos de I+D+i, calidad y comercial.
Las expectativas para el año que viene son buenas, pues a nivel global esperamos que algunos de los proyectos que no se han materializado todavía, lo hagan durante el próximo ejercicio. Para ello es determinante que la situación económica cambie y las empresas de productos finales recuperen la confianza en el lanzamiento de nuevos productos.

¿Cuál es su volumen de negocio fuera de España? ¿El consumidor de sus productos es muy diferente dependiendo del país?
-La facturación fuera de España representa más del 70 %. Nuestros productos llegan prácticamente a todo el mundo, bien directamente o a través de distribuidores. Uno de los objetivos de Nutrafur para los próximos dos años es incrementar nuestra presencia en nuevos mercados, como el latinoamericano, donde creemos que existe un potencial importante de crecimiento tanto en el área de alimentación como en el de farmacia.
En cuanto al perfil de los consumidores, son muy distintos en cada país y continente, determinado por la cultura, climatología, etc. Aunque nuestros productos no los vendemos directamente al consumidor final, sino como ingredientes en distintos preparados, sí encontramos ejemplos como que en Asia comercializamos productos para el blanquemiento de la piel (Hydroxitirosol), y sin embargo, en Europa y América demandan un protector solar que no altera el bronceado (Nutroxsun). En cuanto  al sector salud, también difiere, al observar distintas patologías en función de múltiples factores como la alimentación, el ritmo de vida de las personas. Sin embargo, los problemas cardiovasculares y de envejecimiento tienen un denominador común, y es aquí donde intentamos posicionarnos globalmente con nuestros productos.

¿Cuáles son las principales líneas de negocio de la empresa?
-Nutrafur   ha   reestructurado  sus  líneas  de  productos  en  tres  áreas:
a) Antioxidantes alimentarios basados en romero (Nutrox) para la protección de procesos de enranciamiento en grasas. Este mercado sigue una línea ascendente  y se han comenzado a desarrollar aplicaciones especificas que esperamos permitan seguir aumentando el volumen de negocio en los próximos años.
b) Extractos naturales para nutracéutica, cosmética y farmacia. La diversificación sigue siendo nuestro objetivo en este campo y hemos incorporado nuevos extractos a nuestro catalogo. Aunque aquí la competencia es cada vez mayor, la diferenciación en calidad es nuestra principal ventaja competitiva en el mercado.
c) Ingredientes funcionales y productos exclusivos soportados por patentes y estudios científicos propios que nos diferencien del mercado. Estos productos, algunos de los cuales están en fase de desarrollo, son el resultado de la apuesta importante de la empresa por la  I+D+i.   Son desarrollos que necesitan de un tiempo largo para llegar al mercado pero en los que se sigue trabajando desde hace varios años.

¿Qué novedades han presentado en el último ejercicio?
-Nuestra apuesta este año ha sido la línea NutraT. Una  nueva generación de antioxidantes naturales, 100 % solubles en preparados acuosos, con propiedades funcionales, que permiten añadir a bebidas las dosis de antioxidantes para aportar propiedades saludables conforme a los criterios de la EFSA, evitando problemas de turbidez y diseñados con un perfil de sabor mejorado frente a los extractos convencionales. Obtenido a través de tecnología propia, NutraT abre la puerta a toda una nueva gama de aplicaciones funcionales y desarrollos, tanto en el mercado de bebidas como en el de otras matrices alimentarias, dando un claro valor añadido a nuevas bebidas funcionales demandadas por el consumidor final. Actualmente, ofrecemos dentro de esta línea cinco productos: OliveT (protege frente a la oxidación de LDL), RosT (mejora la salud mental), CitroT (mejora la circulación periferica), CocoaT (salud cardiovascular) y CynaxT (colerético y diurético).

¿Qué opina de la creciente demanda de alimentos funcionales? ¿Cree que el futuro de la industria está en este sector?
-Los alimentos funcionales son una unión de alimentación y cuidado de la salud. Las empresas de alimentación han visto en este sector un potencial de crecimiento y están invirtiendo cada vez mas en la diferenciación de sus productos mediante alegaciones funcionales. En estos momentos nos encontramos en una situación delicada que está frenando el número de lanzamientos de la industria alimentaria. Por un lado,  la situación económica ha hecho que muchos consumidores vuelvan al alimento tradicional sin funcionalidad (incluso la marca blanca cada vez gana mas cuota de mercado), y por otro lado, por parte de la industria, la nueva reglamentación de la EFSA y las resoluciones negativas a las solicitudes presentadas hacen que la industria de ingredientes se vea limitada en el número de lanzamientos. Este hecho, que aparentemente es negativo, debe poner orden en el sector y diferenciar aquellos ingredientes que vayan soportados por una evidencia científica que garantice que los ingredientes funcionales a las dosis aportadas en el alimento tienen un efecto beneficioso para la salud.  Una vez superadas estas dos circunstancias, crisis económica y dificultad regulatoria, creemos que el futuro de  la industria alimentaria ira en esta línea.

¿Qué importancia le dan a la I+D+i en Nutrafur?, ¿cuáles han sido las últimas innovaciones que se han llevado a cabo?

-En Nutrafur, la I+D+i ha sido, desde nuestro origen y hasta hoy, el motor de nuestra empresa. En un sector tan dinámico y competitivo como en el que nos movemos, la competencia es grande y la diferenciación y el crecimiento sólo puede venir por una investigación e innovación continuadas. En este sentido, nuestro departamento de I+D+i trabaja por un lado en la mejora continua de nuestros extractos diseñándolos a la medida del cliente, y por otro lado, desarrolla proyectos a medio y largo plazo para el desarrollo de nuevos ingredientes funcionales, lo que requiere una inversión importante. Este trabajo se lleva a cabo en colaboración con universidades y centros de investigación públicos y privados. Fruto de este esfuerzo en investigación no es solo el lanzamiento de nuevos productos, sino también la publicación de numerosos artículos científicos y  patentes que avalan las propiedades de nuestros ingredientes. Todos nuestros extractos se han diseñado previamente en nuestro laboratorio bajo la dirección del Dr. Castillo y la supervisión del Dr. Benavente. Una empresa pequeña como la nuestra necesita de la innovación continua para crecer en este mercado.

¿Cuál es el mayor reto en innovación al que se ha enfrentado la compañía?
Dentro de la estrategia de la empresa de inversión en investigación, desarrollo e innovación, quizás el reto más importante es nuestra participación en el Proyecto Senifood. Éste es un proyecto Cenit, financiado por el CDTI (Centro para el Desarrollo Tecnológico Industrial), y tiene por objeto el desarrollo específico de dietas e ingredientes para la tercera edad. El presupuesto del mismo es de aproximadamente 24 millones de euros, de los que Nutrafur aportará 1,4 millones de euros en cuatro años. En este proyecto participan 13 empresas de alimentación nacionales, como Campofrío, Central Lechera Asturiana, Ordesa, Bioibérica, etc., y más de 20 centros oficiales de investigación.
La participación en dicho proyecto nos abre las puertas para el desarrollo de nuevos ingredientes y nos permite abordar estudios con una financiación muy ventajosa. El proyecto se encuentra ya en el segundo año y los resultados obtenidos han sido muy positivos y nos permiten continuar los  estudios desarrollados para la aplicación de extractos naturales en el tratamiento de problemas neurodegenerativos y utilización como ingredientes alimentarios por el que obtuvimos el Premio de Innovación Tecnológica de la Región de Murcia por parte del Instituto de Fomento y la Consejería de Innovación. Esto supuso un reconocimiento a la labor  de investigación constante que se ha llevado a cabo en la empresa.


¿Podría hablarnos de las actividades que se llevan a cabo en su planta de producción?
Nutrafur dispone de 80.000 metros cuadrados de superficie industrial en nuestra planta de Murcia, en la cual disponemos de todo el equipamiento necesario para la fabricación de extractos naturales. En la actualidad, contamos con instalaciones de almacenaje y preparación de material vegetal; dos plantas de extracción donde se realizan las operaciones de extracción, concentración, purificación y clarificación de los productos, y salas blancas, donde se lleva a cabo el secado, molienda, estandarización y envasado del producto final. Todo ello está sometido a los más exigentes controles analíticos tanto de la materia prima, producto intermedio y final, que se llevan a cabo en nuestro laboratorio equipado con las más modernas técnicas analíticas. Todas estas operaciones están realizadas por un equipo humano con un alto grado de formación y especialización y que constituyen el mayor activo de la empresa.

¿Cuáles son los principales proyectos para el futuro de Nutrafur?

-En los próximos años, Nutrafur debe afrontar dos retos fundamentales: en primer lugar y como hemos comentado, desde el punto de vista comercial, nos planteamos el reto de aumentar nuestra presencia en mercados internacionales.
En segundo lugar, nuestro objetivo es conseguir finalizar los estudios necesarios para lanzar al mercado ingredientes funcionales, que ahora se encuentran en desarrollo muy avanzado, con alegaciones de salud reconocidas por la EFSA (Autoridad Europea de Seguridad Alimentaria).

 

Publicada en la revista Tecnifood núm.78 (noviembre/diciembre 2011)

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